Innovar o inventar: el sigiloso éxito latinoamericano

Por Blanca Treviño *

La panificadora mexicana Bimbo y la brasileña Alpargatas, que fabrica las sandalias Havaianas, son dos ejemplos de empresas latinoamericanas innovadoras.

América Latina no aparece usualmente asociada a la innovación. Pero debería. Es posible que el problema esté ligado al viejo concepto, muy enraizado, de que innovar sólo significa generar nuevos productos.

América Latina está rezagada con respecto a América del Norte, Europa y Asia en los indicadores de innovación habituales, como la cantidad de patentes registradas o la inversión en I&D. No hay ninguna empresa latinoamericana en la lista de Empresas Más Innovadoras. De hecho, estos indicadores son preocupantes y debería prestárseles atención.

Pero la innovación no es sólo inventar cosas nuevas, y la próxima “gran idea” a veces es pequeña e intangible pero su impacto es grande. Juntar todas las piezas del rompecabezas para trabajar juntos en las formas de crear una ventaja competitiva puede ser una tarea altamente innovadora. El principal beneficiario del invento de la computadora mainframe no fue IBM sino Walmart, que usó la información de manera inteligente para identificar la demanda y optimizar la cadena de proveedores.

Apple no inventó la pantalla táctil, el teléfono celular o el reproductor de música digital. Pero Apple puso todos los elementos juntos y los hizo funcionar de una forma en la que nadie lo había hecho antes.

Edmund Phelps, el Premio Nobel de Economía de 2006, dijo en Nueva York el año pasado: “El Segway es un gran invento, pero Starbucks es una innovación fantástica. No es innovación a menos que se venda”.

Con eso en mente, cuando vemos empresas latinoamericanas exitosas, podemos aceptar que sus éxitos surgen de innovar en torno a modelos de negocios y a estrategias de logística, producción y precio.

Bimbo, la empresa panificadora mexicana que compró recientemente Sara Lee Bakery en los Estados Unidos, ha introducido a lo largo de su historia varios productos exitosos, como Negrito Bimbo o Bimbuñuelos. Pero productos que fueron inventados en otras partes, como el Submarino (Twinkie), el Pingüino (Cupcake) y su típico pan de sándwich, son quizás los que le han valido mayor fama. Éstos son probablemente los signos más “obvios” de la innovación de la empresa, ya que tienen mayor visibilidad.

Pero si se miran de cerca las operaciones de Bimbo, se nota que el éxito de la empresa, más allá de que está muy bien administrada, puede atribuirse en gran medida a sus sistemas de producción y distribución. Es posible que sólo Coca-Cola la iguale en cobertura, ya que Bimbo está en todos lados en México. No importa cuán pequeño sea el pueblo o la ranchería, no importa cuán remoto, siempre se puede encontrar “Pan Bimbo” a la vuelta de la esquina.

Otro buen ejemplo es Alpargatas, de Brasil. La empresa no inventó las ojotas, pero sus sandalias Havaianas se han convertido en un elemento de moda y en uno de los productos más exitosos en la historia de la industria del calzado. Alpargatas consiguió eso con una gran cadena de distribución y un gran mercadeo, pero sobre todo con gran diseño. La empresa presta mucha atención a que los materiales que elige sean cómodos y, a través de su diseño, se asegura que sus sandalias no pasen desapercibidas. Quizás esa sea su mayor innovación.

Alpargatas no es la única empresa que hace sandalias cómodas, pero sin embargo ninguna otra sandalia está más a la moda que las Havaianas.

Banco Compartamos en México atiende a los grupos de ingresos medianos y bajos que históricamente habían estado excluidos del sector bancario comercial. El préstamos promedio de Banco Compartamos es de $450 y 98 por ciento de los 1.3 millones de clientes del banco son mujeres. Con esta estrategia, el banco no sólo ha entrado en un mercado virgen (que, según algunas estimaciones, representa hasta un 70 por ciento de la población de México), sino que también está promoviendo la innovación al proveer capital de trabajo a microemprendedores. El banco aún enfrenta el desafío de incrementar su rentabilidad, que debería mejorar a medida que disminuyan los costos de adquisición de clientes. Pero Compartamos ha demostrado que está en un mercado muy prometedor, ya que en 2009 tenía apenas 2.26 por ciento de cuentas morosas, comparado con un promedio 4 por ciento en México.

América Latina ha sido tradicionalmente conservadora, incluso hasta la timidez, a la hora de promocionar su éxito. En los Estados Unidos o en Europa, rara vez aparece material de mercadeo o de relaciones públicas acerca del buen clima para los negocios que existe en México, del crecimiento de Perú, que está a la par de los países BRIC, o del impresionante cambio que ha sufrido Colombia. El hecho de que la adquisición de Anheuser-Busch (uno de los íconos de la cultura popular estadounidense) por parte de una empresa brasileña haya pasado desapercibida en los Estados Unidos es quizás el ejemplo más directo de la sigilosa arrogancia latinoamericana.

Podrían pasar varios años antes de que el mundo note cuán innovadora es América Latina. Mientras tanto, a usted podría servirle prestar atención siempre que aborde un avión, abra una cerveza o saboree un sándwich. Es posible que se encuentre usted ante alguno de los productos de Embraer, Bimbo o AB InBev, empresas innovadoras globales nacidas en América Latina.

* Blanca Treviño, ganadora del premio BRAVO al Líder Tecnológico del Año en 2004, es presidenta y CEO del proveedor de sistemas con sede en México Softtek.

Fuente:  http://es.latintrade.com/2011/05/foro-bravo-innovar-o-inventar-el-sigiloso-exito-latinoamericano/

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